八达岭长城位于峰峦叠嶂的军都山中的一个山口。明代《长安客话》中说,这里南通北京,北去延庆,西往宣化、张家口,“路从此分,四通八达,故名八达岭,是关山最高者”。八达岭高踞关沟北段最高处。这里,两峰夹峙,一道中开,居高临下,形势极为险要。古人有“居庸之险,不在关城,而在八达岭之说”。八达岭地区成为重要的军事战略要地,最早可追溯到春秋战国时期。一千五百年前的北魏,曾在八达岭一带修筑长城,名为“畿上塞围”。东起上谷军都山(即八达岭一带),西至黄河岸。后来到北齐天保六年(555年),又修筑长城,西起大同,经军都山东去,把长城延伸到了海边。八达岭长城为明朝修筑,从地理特征上看,与北魏“畿上塞围”的走向极为相似。
明弘治十八年(公元1505年)八达岭建成关城。同期,在关城以北延庆县境内的山川路口、交通要道上,修建墩台、烽燧100多座。
为了加强防御,嘉靖十八年(1539年),重修八达岭关城东门。嘉靖三十年(1551年),在八达岭关城西北三里建兵营,名岔道城。驻扎重兵防守,作为八达岭的前哨阵地。1568年,抗倭名将戚继光调来北方,总理蓟、昌、保三镇防务,他对东起山海,西迄居庸,延袤二千里的长城重新修筑。由于八达岭战略地位重要,是修筑的重要地段,城墙高大坚固,敌楼密集,用料考究,先后经历八十多年。八达岭长城成为城关相连、墩堡相望、重城护卫、烽火报警的防御体系。